Les joueurs de baseball font pression sur les législateurs pour les normes du travail des ligues mineures |

Les législateurs d’une poignée d’États élaborent des politiques pour protéger une main-d’œuvre qui, selon eux, a été exploitée par des salaires de misère, des contrats restrictifs et des lois fédérales du travail onéreuses : les joueurs de baseball des ligues mineures.

Au cours des dernières années, les joueurs et les défenseurs ont attiré de plus en plus l’attention sur les mauvaises conditions dans lesquelles travaillent de nombreux ligueurs mineurs. La plupart des joueurs gagnent des chèques de paie saisonniers dérisoires pendant les cinq mois où ils jouent à des jeux, malgré l’engagement rigoureux tout au long de l’année dans la pratique et les entraînements que leur profession exige.

“Ce sont quelques centaines de dollars par semaine versés uniquement pendant la saison”, a déclaré Harry Marino, qui a joué quatre saisons chez les mineurs en tant que lanceur et est maintenant directeur exécutif d’Advocates for Minor Leaguers, un groupe de défense à but non lucratif. «Les gars ont du mal à se loger, à se nourrir et à joindre les deux bouts à un niveau fondamental. Le système est obsolète, exploiteur et doit changer.

Les efforts politiques de l’État reflètent la reconnaissance croissante des législateurs que les ligueurs mineurs font partie d’une classe rare de travailleurs dont la profession est spécifiquement exemptée des protections fédérales du travail. Alors que les joueurs de baseball ne subissent pas les mêmes conditions que les ouvriers agricoles – un autre groupe exempté – les joueurs disent qu’il n’y a aucune justification pour eux de ne pas gagner un salaire décent, citant le dévouement que leur travail exige et les milliards de dollars de revenus que la Major League Baseball rapporte à chacun. an.

Les responsables de la MLB disent que les joueurs sont des stagiaires saisonniers qui ne devraient pas s’attendre à ce que le jeu dans les ligues mineures soit une carrière et pour qui les «heures de travail» défient la simple classification.

De Hillsboro, Oregon, à Portland, Maine, la MLB supervise 120 équipes de ligues mineures où les prospects qu’ils ont repêchés s’affrontent et s’entraînent. Un petit pourcentage de ces joueurs atteindra un jour les majors, et ceux qui y parviennent mettent des années à y arriver. En attendant, la plupart des joueurs des ligues mineures gagnent moins de 15 000 $ par an. Les paiements hebdomadaires pour les ligueurs mineurs débutants sont inférieurs au salaire minimum que gagnent les travailleurs dans certains États pour une semaine de travail de 40 heures.

Les joueurs partagent des histoires de dormir dans leurs voitures, de vivre de la restauration rapide et de contracter des emprunts pour passer la saison. Beaucoup occupent des emplois supplémentaires pendant l’intersaison. Mais la plupart des fans qui assistent aux matchs des ligues mineures n’ont aucune idée que les joueurs qu’ils encouragent ne gagnent pas un salaire décent.

“J’ai été vraiment surpris”, a déclaré le sénateur de l’État de Californie, Josh Becker, un démocrate. « Je suis un grand amateur de baseball, mais je ne le savais pas. J’ai commencé à entendre beaucoup d’histoires différentes.

Becker a présenté la Charte des droits des joueurs de baseball des ligues mineures en mars. Le projet de loi permettrait aux joueurs de rechercher de nouveaux contrats après quatre ans de service et de négocier des salaires en fonction de leur valeur marchande.

Ce système remplacerait le contrat standard de sept ans avec des salaires contrôlés par l’équipe MLB que les joueurs signent après avoir été repêchés. Cela permettrait également aux joueurs de profiter des opportunités d’approbation et d’autographes une fois promulguées.

La mesure de Becker semble être la première tentative au niveau de l’État de résoudre le problème du travail dans les ligues mineures de baseball, qui fait l’objet de batailles judiciaires et de luttes politiques fédérales depuis des années. On ne sait pas si son projet de loi avancera, mais d’autres législateurs en prennent note. La sénatrice de l’État de New York, Jessica Ramos, une démocrate qui préside la commission du travail, a tweeté qu’elle travaillait sur un projet de loi similaire. Son bureau a refusé de commenter.

Dans l’Iowa, le candidat démocrate à la State House JD Scholten, ancien lanceur des ligues mineures des Saskatoon Legends et des Sioux City Explorers, se réjouit de l’attention au niveau de l’État.

“La Major League Baseball a fait un excellent travail de lobbying sur DC, mais il est beaucoup plus difficile de faire pression sur 50 États”, a-t-il déclaré. “[The California bill] est un excellent premier pas, et je vais soulever l’enfer ici si je gagne mon élection.

Alors que seule une poignée de législateurs ont proposé une législation sur cette question, les démocrates ont jusqu’à présent soutenu des plans visant à accroître la protection des joueurs, tandis que les républicains ont parrainé des propositions visant à accroître le pouvoir du baseball de contourner les lois sur les salaires.

Les responsables de la MLB soutiennent depuis longtemps que les joueurs des ligues mineures sont des stagiaires, et non des travailleurs dans une carrière standard, qui poursuivent un rêve qu’ils savent exiger des sacrifices. Les responsables soulignent également que la nature du sport, qui comprend des entraînements volontaires et de longs trajets en bus vers des matchs à l’extérieur, contrecarre les tentatives conventionnelles de catégoriser les «heures de travail».

Au milieu de la pression croissante des joueurs et des défenseurs, la MLB a augmenté le salaire des ligueurs mineurs en 2021, les salaires minimums de classe A passant de 290 $ à 500 $ par semaine et les salaires Triple-A passant de 502 $ à 700 $. Cette saison, la MLB a mis en place une politique visant à rendre obligatoire le logement meublé par l’équipe pour la plupart des joueurs. La ligue a souligné ces changements dans une déclaration envoyée par courrier électronique à Stateline, mais n’a pas voulu commenter dans une interview enregistrée.

“Les clubs sont convaincus que ces investissements contribueront à garantir que les joueurs des ligues mineures aient toutes les chances de réaliser leurs rêves de devenir des ligues majeures”, a écrit un porte-parole de la MLB.

Marino, de Advocates for Minor Leaguers, a déclaré qu'”un pansement serait une exagération” pour décrire les améliorations des salaires et des logements du baseball. Le groupe, fondé en 2020, s’est associé à Becker pour élaborer la législation californienne et travaille sur des propositions dans d’autres États, a déclaré Marino, bien qu’il ait refusé de fournir des détails.

“Le traitement des joueurs est encore si loin de ce qu’il devrait être”, a-t-il déclaré.

“La ligue mineure de baseball s’est fait avoir”

Il y a quelques années, les propriétaires de ligues mineures et la MLB ont réussi à faire pression sur le Congrès pour exempter les joueurs des protections fédérales du travail – une mesure qui a été ostensiblement conçue pour empêcher les communautés de perdre leurs équipes. Peu de temps après son adoption, la MLB a coupé son soutien à des dizaines d’équipes de ligues mineures.

Le représentant américain Brett Guthrie, un républicain du Kentucky, a introduit pour la première fois le Save America’s Pastime Act en 2016 à la demande de la MLB. La mesure visait à exempter les joueurs des ligues mineures des règles fédérales sur le salaire minimum et les heures supplémentaires. Les responsables du baseball ont déclaré que de nombreuses villes pourraient perdre leurs équipes si la MLB était obligée de payer les joueurs en vertu des lois salariales typiques.

Le projet de loi a suscité de vives réactions et n’a pas avancé, mais en 2018, la mesure a été glissée dans un projet de loi de dépenses omnibus massif qui est devenu loi. Pourtant, moins de deux ans plus tard, la MLB a annoncé son intention de couper son affiliation avec plus d’un quart de ses équipes de ligue mineure, laissant 42 équipes sans un pool de prospects payé par la MLB.

“L’encre était à peine sèche lorsque la MLB a fait exactement ce qu’elle représentait au Congrès qu’elle ne ferait pas – couper le baseball des ligues mineures”, a déclaré Stan Brand, qui était alors vice-président des ligues mineures et avait fait pression pour le projet de loi.

Jeff Katofsky faisait partie des propriétaires de ligues mineures qui ont soutenu le projet de loi, seulement pour voir son Orem Owlz, basé dans l’Utah, perdre son affiliation à la MLB.

“Les gens de la ligue mineure de baseball ont été dupés”, a-t-il déclaré. «Nous tous, propriétaires, avons investi beaucoup d’argent pour que les lobbyistes aident à cet acte. Nous pensions que l’intention était de sauver chaque équipe.

Les Owlz ont déménagé à Windsor, dans le Colorado, pour devenir les Owlz du nord du Colorado, et ils feront leurs débuts cette saison dans le cadre de la Pioneer League, désormais indépendante. Ils jouent dans la même ligue que les Rocky Mountain Vibes, basés à Colorado Springs, qui étaient auparavant affiliés aux Milwaukee Brewers.

De nombreux clubs qui ont perdu leur affiliation sont passés à des ligues de balle d’été indépendantes ou collégiales, où ils doivent trouver et payer leurs propres joueurs, mais certains se sont repliés et la viabilité à long terme des autres reste incertaine.

Guthrie, le parrain initial du projet de loi, n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Franchir une ligne fine

Bien que la loi accorde au baseball une protection contre les normes fédérales du travail, les équipes sont toujours soumises aux lois des États. Les propriétaires soutiennent que les joueurs devraient être classés comme apprentis saisonniers à court terme. Cet argument a été rejeté par un juge fédéral au début du mois avant un procès en recours collectif sur les salaires des joueurs.

Dans une bataille judiciaire de longue date, d’anciens joueurs de ligue mineure ont demandé des dommages-intérêts à la MLB pour avoir enfreint les lois du travail en Arizona, en Californie et en Floride. En autorisant les joueurs à poursuivre l’affaire devant un jury, le juge en chef Joseph Spero du district nord de la Californie du tribunal de district américain a statué que les ligueurs mineurs sont des employés soumis aux lois de l’État sur le salaire minimum et les heures supplémentaires.

“Il n’est pas anodin qu’ils puissent procéder en vertu de la loi de l’État”, a déclaré Nathaniel Grow, professeur agrégé à l’Université de l’Indiana et expert en travail sportif. “Si vous pouvez obtenir une décision judiciaire indiquant que la loi sur le salaire minimum de l’État de l’Arizona s’applique aux joueurs, c’est une grande partie de la bataille.”

La bataille juridique pourrait attirer une attention croissante sur les lois du travail des États et obliger les législateurs à établir une politique claire sur la question de savoir si les ligueurs mineurs doivent être considérés comme des employés ou des stagiaires, et dans quelle mesure leur formation et leurs déplacements nécessitent une compensation.

“Le contrecoup se produit au niveau de l’État”, a déclaré Brand, l’ancien dirigeant de la ligue mineure.

Que d’autres États suivent ou non, la mesure californienne à elle seule pourrait poser des questions difficiles pour le baseball.

“Le simple fait que la Californie fasse cela pourrait être suffisamment perturbateur pour forcer la MLB à agir”, a déclaré Grow. “Il serait difficile de maintenir un semblant d’équilibre compétitif lorsque certaines équipes contrôlent des joueurs pendant quatre ans et d’autres pendant sept ans.”

La MLB pousse sa propre législation d’État. En 2019, la ligue a exhorté le représentant de l’État de l’Arizona, TJ Shope, un républicain, à présenter un projet de loi exemptant les joueurs des ligues mineures des lois sur le salaire minimum de l’État.

L’Arizona accueille de nombreux matchs d’entraînement de printemps du baseball, qui incluent des ligueurs mineurs qui ne sont pas payés pour leur participation. Cela a été un point central dans le procès en cours. Le projet de loi de Shope, qui n’a pas avancé à la dernière session, aurait pu protéger le baseball contre de futures affirmations selon lesquelles l’entraînement de printemps viole les lois du travail. Shope n’a pas répondu à une demande d’interview.

Les défenseurs des joueurs disent que les législateurs commencent à peine à comprendre que même les athlètes professionnels peuvent être des travailleurs exploités.

“Tous les politiciens disent qu’ils aiment le baseball, mais pratiquement aucun d’entre eux ne le suit réellement”, a déclaré Scholten, candidat de l’Iowa et ancien lanceur.

“C’est un engagement toute l’année”

Après les réductions de la MLB chez les mineurs, chaque équipe de ligue majeure compte désormais quatre affiliés de ligue mineure et peut conserver jusqu’à 180 joueurs de ligue mineure sur ses listes. Marino a calculé que payer aux ligueurs mineurs un salaire de 50 000 $ coûterait à chaque équipe de la ligue majeure environ 9 millions de dollars par an.

“C’est le coût d’un lanceur de relève des ligues majeures pour payer tout votre [minor league] système un salaire décent », a-t-il déclaré.

Katofsky, le propriétaire d’Owlz, a reconnu que le système de contrat de sept ans contrôlé par l’équipe de la ligue mineure de baseball affiliée à la MLB est injuste pour les joueurs. Il a dit qu’il était en conflit sur la question de savoir s’ils devraient être payés comme des travailleurs à temps plein.

« Est-ce que je pense qu’ils sont sous-payés ? Bien sûr, bien sûr que je le fais », a-t-il déclaré. “Mais une partie de cela est que personne ne leur donne envie d’être joueur de baseball.”

Bob Froehlich est propriétaire des Cougars du comté de Kane, une équipe de ligue mineure basée dans l’Illinois qui joue dans une ligue indépendante après avoir perdu son affiliation à la MLB. Il a déclaré que l’équipe réussissait toujours dans le cadre du nouvel arrangement et il a défendu les arguments salariaux de la MLB.

“Je ne crois pas que le modèle soit cassé”, a-t-il déclaré. “Les joueurs savent dans quoi ils s’embarquent, ils savent dans quoi ils s’engagent. … Vous pourriez probablement ne rien payer à ces enfants; ils veulent poursuivre ce rêve.

Mais de nombreux joueurs disent qu’ils n’avaient aucune idée lorsqu’ils ont été repêchés que les conditions de travail dans les ligues mineures de baseball étaient si sombres. Ils ne s’attendaient pas à devenir riches chez les mineurs, mais ils ne savaient pas non plus qu’ils auraient du mal à joindre les deux bouts.

“Il s’agit d’un engagement tout au long de l’année”, a déclaré Becker, le législateur californien. “Ces joueurs ont des familles, des responsabilités et des vies.”

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